Il successo di Tesla ha contribuito a puntare una manichetta antincendio di denaro contante alle startup di veicoli elettrici nel 2020

La startup California di veicoli elettrici Canoo è diventata una società quotata in borsa alla borsa del NASDAQ martedì con il ticker $ GOEV, segnando un’incredibile pietra miliare per l’impresa di tre anni.

La scorsa settimana, l’avvio di veicoli elettrici cinesi XPeng ha iniziato le consegne in Europa, solo pochi mesi dopo la sua IPO di successo negli Stati Uniti. Nessuna delle due società diventerà presto l’apocrifo “assassino di Tesla”. Ma ognuna è ora riuscita a raggiungere obiettivi importanti una volta condivisi da altre startup di veicoli elettrici che hanno fallito o sono cadute nel dimenticatoio, come Byton e Faraday Future.

Non sono soli. Nonostante una grave recessione economica causata dalla pandemia, miliardi di dollari si sono riversati nello spazio dei veicoli elettrici durante il 2020, sollevando società come la cinese Nio e Li Auto e Lordstown Motors, Fisker Inc. e Nikola negli Stati Uniti. Anche quel rubinetto rimane aperto.

Non tutti i destinatari di quel denaro sopravviveranno. Ma questa corsa di interesse per lo spazio – accelerata dal vertiginoso aumento del prezzo delle azioni di Tesla quest’anno – ha sicuramente fornito alcuni con abbastanza soldi per andare finalmente oltre le presentazioni PowerPoint e i roadshow degli investitori e iniziare a dimostrare il loro valore sulla strada.

XPeng sostenuto da Alibaba e Nio sostenuto da Tencent lo stanno già facendo, avendo rispettivamente consegnato 4.224 e 5.291 veicoli a novembre. E quando XPeng ha lanciato i suoi primi veicoli elettrici esportati da una barca in Norvegia la scorsa settimana, ha realizzato qualcosa che molti dei suoi colleghi avevano cercato: espansione in nuovi mercati.

La vendita di veicoli in Europa era un obiettivo esplicito di Byton, che è stata fondata anche in Cina ma si immaginava come una “casa automobilistica globale”, con uffici in Germania e negli Stati Uniti. Ma Byton ha ormai quasi chiuso le sue operazioni in Nord America, licenziandone centinaia nel 2020, perdere il suo CEO, e di fronte a un potenziale raggruppamento delle sue attività cinesi nel principale finanziatore First Auto Works, l’originale casa automobilistica di proprietà statale in Cina. In effetti, l’operazione nordamericana di Byton è apparentemente così indigente che non ha pagato i suoi avvocati in una causa contro l’ex CEO (e attuale CEO di Faraday Future) Carsten Breitfeld, secondo una dichiarazione del tribunale precedentemente non dichiarata.

La scomparsa di Byton fu sorprendente, dato che aveva il sostegno di una così potente casa automobilistica di proprietà del governo. A un certo punto, non molto tempo fa, quel supporto ha fatto sembrare la startup molto più legittima delle altre. Byton è stata anche la prima delle tante startup di veicoli elettrici a completare la propria fabbrica.

Questo approccio è caduto in netto rilievo con Nio’s, che nel 2019 ha abbandonato i propri piani per una fabbrica e ha invece deciso di continuare a pagare un produttore a contratto per realizzare le sue auto elettriche. Anche se questo ha lasciato Nio bloccato a pagare una commissione per ogni auto che aveva costruito dal suo partner di produzione, significava anche che l’avvio non doveva coprire l’enorme costo di costruzione e gestione di una fabbrica, il che era cruciale quando i soldi erano davvero stretti nel 2019 e 2020, secondo Michael Dunne, capo di ZoZo Go, un gruppo di consulenza focalizzato sul mercato cinese.

“Nio ha detto, ‘Non andremo più in quella direzione’, e gli investitori inizialmente hanno detto: ‘Non sei serio, non avrai il tuo impianto?’ Byton, nel frattempo, segue quella strada e gli investitori dicono: “Posso contare su questi ragazzi”, afferma Dunne. Ma quando entrambe le società hanno avuto problemi finanziari e la pandemia ha colpito, Dunne dice che la fabbrica di Byton si è trasformata in “un albatro”.

Ora, Nio è probabilmente la seconda azienda di veicoli elettrici di maggior successo dietro Tesla (anche se ancora molto distante) e ha appena raccolto altri $ 2,6 miliardi. XPeng è proprio lì con Nio, e basta ha raccolto $ 2,2 miliardi si.

“Nio, un anno fa, era in una situazione disperata e aveva bisogno di un piano di salvataggio”, dice Dunne, riferendosi a un accordo da 1,4 miliardi di dollari che la startup cinese di veicoli elettrici ha concluso con la provincia di Anhui all’inizio di quest’anno. “Erano proprio al limite, e poi ecco che arriva Tesla con la sua valutazione fulminea e tutti si guardano intorno e dicono: ‘E poi?’ Da allora, ho ricevuto così tante chiamate da persone che dicevano: ‘Dovremmo scommettere su XPeng? Dovremmo scommettere su Nio? ‘”

La maggior parte delle startup di veicoli elettrici, come la Canoo della California, stanno ancora cercando di mettere in produzione un veicolo. Ma, fondata da ex dirigenti BMW che si sono separati da Faraday Future nel 2017, Canoo ha ora realizzato qualcosa che il suo antenato cercava da tempo: diventare pubblico.

Faraday Future ha anticipato un’IPO fin dai suoi primi giorni nel 2015, anche se, per essere sicuri, non c’era molto di avvio non lo fece parlare di allora. Incoraggiato dalla fortuna del suo magnate fondatore Jia Yueting, Faraday Future mirava a lanciare un’auto super lusso piena di tecnologia e prestazioni da battere. La startup ha detto che avrebbe reso un veicolo elettrico dirompente come l’iPhone. Ha superato gli impianti di produzione già costruiti a buon mercato – incluso uno che sarebbe costato alla società solo $ 1, ora occupata da Rivian – e invece ha annunciato che avrebbe costruito una fabbrica da $ 1 miliardo nel deserto del Nevada.

Jia divenne così noto per le sue grandi visioni che fu deriso in Cina come “CEO di PowerPoint. ” Quelle ambizioni erano in definitiva troppo da sopportare per Faraday Future, poiché ha trascorso gli anni a lottare per sbarcare il lunario. Ora, nel crepuscolo del 2020, è Canoo che è diventata una società quotata in borsa mentre Faraday Future langue.

Canoo è una delle tante società che quest’anno si è quotata in borsa fondendosi con una “società di acquisizione per scopi speciali” o SPAC. Questo metodo di quotazione ha consentito a società come Canoo (e Nikola, e Fisker e molti fornitori automobilistici) di abbreviare essenzialmente il tipico processo di IPO fondendosi con una SPAC che è già negoziata in una delle borse.

L’urgenza di entrare nel NASDAQ o nella Borsa di New York era dovuta in gran parte a una sorta di corsa all’oro avviata da Tesla, che ha visto la propria prezzo delle azioni alle stelle nel 2020. Anche grandi annunci da parte di Ford e GM hanno sicuramente aiutato.

Qualunque sia la ragione, Canoo ha ora qualche centinaio di milioni di dollari in più con cui giocare e, in teoria, un accesso più facile per raccogliere più soldi mentre cerca di portare la sua piattaforma di veicoli elettrici per le consegne sul mercato nei prossimi anni.

Canoo è solo un esempio. Lordstown Motors, che non esisteva nemmeno due anni fa, è stata quotata in borsa quest’anno tramite una fusione SPAC e punta al rilascio nel 2021 del suo pick-up elettrico. Fisker sta facendo lo stesso. Così è compagnia di autobus elettrici Arrivo, e società di ricarica ChargePoint. Il la lista continua.

Vale la pena notare che questi risultati – rendersi pubblici, iniziare le consegne, entrare in nuovi mercati – non sono venuti senza un costo. Nel caso di Canoo, la startup è ora nelle mani di un uomo d’affari che si è allontanato dal concentrarsi su un furgone elettrico per i consumatori. Uno dei suoi fondatori è scomparso, e mentre un altro rimane CEO per ora, ha recentemente dichiarato il nuovo presidente di Canoo The Verge non dà garanzie.

Nio, che ha iniziato come una società apparentemente indipendente (per quanto una cosa del genere possa esistere in Cina), alla fine ha dovuto rivolgersi al governo cinese per chiedere aiuto. Quella relazione sembra solo approfondirsi come Le joint venture di Nio in Cina diventano più accoglienti con il governo. Nel frattempo, l’ascesa alla ribalta di XPeng ha aumentato il controllo sul suo presunto ruolo nel furto di segreti commerciali da parte di Tesla e Apple.

Nikola è forse il fulgido esempio di quanto velocemente la recente corsa di denaro nello spazio dei veicoli elettrici possa trasformarsi in una “zampa di scimmia” situazione. Nikola è stata una delle prime startup di veicoli elettrici a passare attraverso il processo di fusione con una SPAC, e quell’accordo ha fatto passare la società dall’oscurità relativa allo status di “nuovo stock più caldo”. Ma il controllo che ne è derivato ha suscitato domande su potenziali autodisciplina, misfatti finanziari e frodi. Da allora Nikola ha avuto diversi accordi con potenziali clienti che sono caduti a pezzi, visto il crollo del prezzo delle azioni dai massimi estivi e il suo fondatore ha preso le distanze dalla società.

Anche altre startup di veicoli elettrici al culmine della produzione che hanno raccolto fondi prima del 2020, o attraverso la più tradizionale rotta di investimento privato, hanno fatto dei compromessi. Dopo che Lucid Motors languì alla ricerca dei fondi necessari per costruire la sua berlina di lusso e una fabbrica in Arizona, alla fine si è rivolta all’Arabia Saudita, che ora è il proprietario di maggioranza.

(Il valore anomalo qui è Rivian, la società di veicoli elettrici con sede nel Michigan che mira a portare un camioncino elettrico e un SUV sul mercato il prossimo anno. Ha raccolto circa $ 6 miliardi e conta dopo aver giocato a cose estremamente vicino al giubbotto dalla sua fondazione nel 2009. Dove startup come Canoo, o Faraday Future, o la cinese Nio, cercavano a gran voce offerte pubbliche, Rivian ha raccolto i suoi soldi nei mercati privati, trovando grandi partner istituzionali come Amazon e Ford lungo la strada.)

La maggior parte delle startup di veicoli elettrici prenderà un po ‘di male con il bene, purché l’alternativa sia l’oblio, però. Il fallimento dei loro pari e predecessori nel seguire la scia di Tesla è ancora abbastanza recente da far loro sapere che sono necessari sacrifici per sopravvivere.

Ci sono buone ragioni per essere scettici sulla durata di questa corsa o se si tratta di una “bolla”. Il modo in cui queste startup resistono al controllo di essere un’azienda pubblica, o una che finalmente consegna prodotti ai clienti, o entrambi nel 2021 aiuterà a risolvere le cose.

Ma quella scia che Tesla ha creato è più grande che mai e, se dovesse reggere, potrebbe fornire una copertura alle startup per vacillare senza implodere, e anche ad altri per sparare i propri colpi.

Vale a dire, questa settimana ho parlato con Fraser Atkinson, CEO di GreenPower. È un piccolo produttore canadese di navette elettriche e autobus che ha lavorato duramente dal 2007, sopravvivendo in parte assicurandosi sovvenzioni governative negli Stati Uniti e realizzando fusioni con due diverse società minerarie.

GreenPower ha fatto una tradizionale IPO quest’anno che ha fruttato circa $ 40 milioni. Atkinson ha detto GreenPower poteva hanno fatto una fusione SPAC, che avrebbe potuto generare molto più denaro. Ma ha detto che era diffidente che avrebbe portato troppo i soldi.

“Era un finanziamento che non avremmo potuto spendere per nessun livello di produzione che avevamo pianificato per l’azienda nel corso dei prossimi anni”, ha detto Atkinson. “È così allettante se l’hai fatto [raised a lot of cash], la pressione è sul fare qualcosa con quei soldi, per fare qualcosa di trasformativo, mentre il nostro approccio è molto più incrementale in termini di costruzione dei blocchi fino a un’azienda che può raggiungere la redditività “.

È difficile immaginare che una qualsiasi di queste aziende abbia quel tipo di tono solo uno o due anni fa. Ma fa un file piccolo più senso ora, quando il denaro fluisce nel settore così liberamente.

Rifiutare i soldi, in questa economia? Questo potrebbe essere il miglior segno ancora che c’è finalmente una vera pista per la miriade di startup che cercano di costruire un business attorno ai veicoli elettrici.

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