Lockdown ha tenuto i fan soli a casa. Quindi le loro squadre sono andate da loro.


All’inizio di marzo, Roger Balsdon era pronto. Per mesi, lui e sua moglie, Gloria, avevano programmato il viaggio dalla loro casa a Plymouth, lungo la costa meridionale dell’Inghilterra, a Southampton, dove sarebbero saliti a bordo di una nave da crociera per un viaggio per celebrare il loro 60 ° anniversario di matrimonio.

Ci sono voluti solo un battito di ciglia, dice ora Balsdon, perché il suo mondo, e quello intorno a lui, diventassero oscuri.

Con la diffusione del coronavirus, i Balsdon, diffidenti nei confronti dei rischi di viaggiare durante una pandemia, hanno annullato il viaggio. Poche settimane dopo, Gloria morì, inaspettatamente, all’età di 76 anni. In pochi giorni, un blocco imposto per combattere la pandemia lasciò Roger Balsdon, 80 anni, isolato nella sua casa. Sarebbe rimasto lì, da solo, per le successive 12 settimane.

“Ero sul pavimento, ad essere onesti”, ha detto. “Non mi importa di niente.” Si sentiva, disse, come se “non volessi andare avanti”.

Poi un giorno il suo telefono ha cominciato a squillare.

Dall’altro lato della linea c’era una donna di nome Emma Potter, che si è identificata come associata all’Argyle Community Trust, un ente di beneficenza legato alla squadra di calcio locale, Plymouth Argyle, che Balsdon aveva sostenuto fin da ragazzo. Potter disse a Balsdon che le erano state fornite le informazioni di contatto da suo figlio. Voleva solo controllare per vedere come se la stava cavando Balsdon, ha detto, e chiedere se c’era qualcosa che poteva fare.

“Mi piace pensare che siamo un club comunitario”, ha detto Potter. “Cerchiamo di usarlo come nostra filosofia e di farlo sapere alle persone. Siamo più di una squadra di calcio: siamo una grande famiglia “.

Quasi non appena il coronavirus è sceso in Gran Bretagna nove mesi fa, chiudendo le porte degli stadi e quasi tutto il resto nelle città e nei paesi grandi e piccoli, le squadre di calcio professionistiche inglesi – comprendendo la loro importanza per le persone che si affidano a loro per un senso settimanale di routine, di comunità – ha cercato nuovi modi per identificare e interagire con i fan più soli e vulnerabili.

A Bristol Rovers, Portsmouth e Exeter City, i giocatori hanno effettuato consegne di cibo e svolto attività di comunità. A Bournemouth, Watford e West Brom, hanno telefonato ai fan vulnerabili per controllarli. Ci sono stati corsi di cucina e quiz Zoom; programmi per amici di penna, lezioni di ginnastica e guardare feste. Un club ha assunto quello che si chiamava un capo ufficiale della solitudine, e una volta che era a bordo, lo mise al lavoro per trovare eventuali fan che avrebbe potuto perdere.

Le sorprese sono state organizzate da presidenti e allenatori. I giocatori, passati e presenti, sono passati di casa per visite inaspettate. Ad alcuni fan sono stati dati iPad per guardare le partite o per chiamare le loro famiglie e istruzioni su come utilizzarli. Altri hanno ricevuto le loro prescrizioni dai dipendenti del club.

Anche oggi, mentre la pandemia continua, così fanno gli sforzi della comunità. Questo mese, i giocatori di Doncaster Rovers hanno trascorso una giornata a consegnare cesti regalo di Natale alle soglie di dozzine di fan ancora impossibilitati a uscire.

“È il lato più morbido” del calcio, ha detto Simon Hallett, il presidente di Plymouth Argyle, che ha fatto dozzine di chiamate ai fan che il Trust aveva identificato come vulnerabili o solitari. “Fagli sentire che non sono soli. Mostra loro che c’è qualcuno che si prende cura di loro.

“Aiuta quando si tratta di una squadra di calcio, perché il calcio è un modo per riunire le persone”.

Molti sforzi sono stati di collaborazione tra le squadre di calcio e le loro armi senza scopo di lucro. Queste fondazioni, o trust, sono spesso registrate come organizzazioni separate, ma condividono comunque un’associazione e le risorse (strutture, nomi, indirizzi e-mail, numeri di telefono) con i team. In un’epoca in cui i tifosi possono riporre più fiducia nella loro squadra di calcio locale che nel loro governo nazionale, quelle relazioni – e un senso iperlocale di fiducia e responsabilità – sono state cruciali.

“Le nostre squadre di calcio sono qui da più tempo del Servizio Sanitario Nazionale”, ha detto Adrian Bradley, Responsabile della salute e del benessere presso l’English Football League Trust, che sovrintende alle entità di beneficenza dei club di calcio in diversi livelli della struttura del campionato inglese. “Sono qui da più tempo di molti ospedali locali. Sono esistiti in molte comunità sin dall’epoca vittoriana e sono una parte fidata della comunità e del tessuto sociale della vita in questi luoghi “.

La chiamata iniziale di Potter a Balsdon questa primavera sembrava un “raggio di sole”, ha detto, e nelle settimane e nei mesi che seguivano, lei lo chiamava o veniva a trovarlo un paio di volte a settimana. Con l’aiuto del club di calcio, l’Argyle Community Trust ha anche organizzato chiamate con un allenatore della prima squadra, Kevin Nancekivell, con il quale Balsdon avrebbe discusso le prestazioni della squadra.

Lo sforzo – in parte lavoro di comunità, in parte sensibilizzazione alla salute mentale – è emblematico di una più ampia consapevolezza collettiva in tutta la Gran Bretagna della solitudine all’interno della popolazione. Il problema è particolarmente acuto tra i maschi adulti e gli anziani, hanno detto gli esperti, ma la discussione al riguardo è aumentata negli ultimi anni, aiutati dagli sforzi per ridurre lo stigma associato al parlare di salute mentale, nonché da una serie di documentari e campagne televisive che hanno messo le facce al problema.

La pandemia ha solo amplificato tali ansie. Uno studio pubblicato a giugno da Ufficio per le statistiche nazionali in Gran Bretagna ha scoperto che 2,6 milioni di adulti hanno riferito di sentirsi soli “spesso” o “sempre”, mentre 7,4 milioni di adulti hanno affermato di essersi sentiti soli negli ultimi sette giorni.

Per Keith Curle, il manager di Northampton Town, affrontare il problema significava raccogliere i numeri di telefono dei fan potenzialmente vulnerabili all’inizio del blocco e chiamare due o tre sostenitori al giorno all’inizio dell’estate.

“La cosa migliore era che le conversazioni andavano dove andavano le conversazioni – non c’erano linee guida”, ha detto Curle. “Era un’introduzione e poi abbiamo parlato. A volte si trattava di golf. A volte si trattava di quello che qualcuno aveva programmato in casa, di quale fosse il loro lavoro. Qualsiasi cosa solo per coinvolgere le persone nelle conversazioni e dare loro un po ‘di normalità e comprensione che siamo tutti nella stessa posizione “.

Da marzo, ha affermato l’EFL Trust, i club della English Football League ei membri del loro staff hanno consegnato più di 643.000 pacchi di cibo ai membri vulnerabili delle loro comunità, oltre a 29.000 articoli di equipaggiamento protettivo personale e oltre 5.200 prescrizioni. Quasi un quarto di milione di telefonate da e verso i membri della comunità che necessitano di supporto sono state registrate dai team di EFL Trust, oltre alle innumerevoli lettere. Quelle cifre non includono il lavoro della Premier League, le cui squadre hanno intrapreso il proprio iniziative di solitudine.

Tuttavia, sono i tocchi personali che contano di più per le persone coinvolte. A Northampton Town, una quota di una sovvenzione governativa ha fruttato l’assunzione dell’ufficiale di solitudine del club, Bob Allen, che si è immediatamente diretto al database del club di circa 6.000 fan e ha iniziato a chiamare chiunque avesse più di 70 anni.

Attraverso tali chiamate “amichevoli”, Allen ha avviato una conversazione con Michael Bull, 88 anni, che ha seguito i Cobblers, come è noto il team di terzo livello del Northampton Town, da quando era un adolescente. Il contatto con Bull era stato suggerito da qualcuno che lo riconosceva dalle sue visite al negozio del club.

Bull ha spiegato che aveva trascorso più di due decenni a prendersi cura di sua moglie, Pamela, che soffriva di demenza, prima che lei fosse trasferita in una struttura di assistenza a tempo pieno circa tre anni fa.

Anche prima, però, il calcio ha fornito un senso di compagnia regolare, ha detto Bull ad Allen. In piedi nel West Stand con una tasca piena di mentine in un freddo pomeriggio d’inverno, poteva appoggiarsi alla sua solita barriera e intavolare una conversazione con la manciata di clienti abituali intorno a lui.

Ma ad aprile, con il Sixfields Stadium del club chiuso ai fan e molti degli anziani britannici che si rifugiano nelle loro case, Bull ha detto di aver ricevuto il primo di una serie di aggiornamenti telefonici dalla casa di cura di Pamela – prima di fargli sapere che sua moglie di 66 anni era malato, e poi per informarlo che era morta per cause legate alla sua demenza. Quando Pamela morì, disse Bull, non la vedeva da due mesi e mezzo.

L’estate passò prima che Allen si unisse al club e lo contattasse. “È bello pensare che qualcuno abbia ancora un po ‘di preoccupazione”, ha detto Bull.

Negli ultimi mesi, Bull è diventato uno dei circa 70 fan vulnerabili che Northampton controlla. Lui e Allen hanno lavorato insieme per pianificare una serie di passeggiate, che consentiranno ai fan più anziani di riunirsi e parlare del club o di qualsiasi altra cosa. Allen ha anche organizzato che Bull avesse il suo foto scattata con il trofeo più recente del club, e lo ha selezionato come uno dei le mascotte virtuali della squadra per una partita recente.

Gesti simili hanno risollevato lo spirito di Balsdon anche a Plymouth.

A ottobre, dopo aver lasciato raramente la sua casa in più di sei mesi, Balsdon è stato invitato dall’Argyle Community Trust a partecipare a una mattinata di caffè che veniva ospitata per i fan. Lì, ha parlato di tutto ciò che riguarda Argyle, la squadra che Balsdon ha guardato per la prima volta più di sette decenni fa, quando il suo posto era il punto in cima a un’alta recinzione dove suo padre e suo zio avrebbero posizionato il Balsdon di 5 anni in modo che potesse distinguere il campo sulle migliaia di fan più alti di seguito. “Mi ha fatto alzare e pensare in modo diverso al mondo”, ha detto.

Secondo le attuali linee guida britanniche sul coronavirus, Plymouth si trova nel Livello 2, il che significa che fino a 2.000 fan possono ora assistere alle partite di Plymouth Argyle nello stadio della squadra, Home Park. Potter e il suo staff hanno recentemente selezionato Balsdon come uno dei pochi membri dell’iniziativa sulla solitudine per ricevere gli ambiti biglietti a uno di loro.

In quanto titolare di un abbonamento stagionale, Balsdon spera che lui e il suo amico Gordon Bennett, che ha incontrato lavorando al cantiere navale locale, possano riprendere presto la loro regolare frequenza. Hanno guardato le partite di Argyle insieme a Home Park per più di 40 anni.

“C’è quel contatto sociale”, ha detto Balsdon. “Vediamo la stessa partita, ma non vediamo mai le stesse situazioni. Possiamo parlarne tutta la settimana “.

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