Come cadde la dinastia dei New England Patriots


Proprio come Costantinopoli si era ridotta all’ombra del suo antico splendore quando fu finalmente conquistata dall’Impero Ottomano nel 1453, i New England Patriots erano un mero guscio di una potente dinastia una volta quando erano eliminato dai playoff NFL 2020 di domenica.

Le mura quasi impenetrabili di Costantinopoli erano protette da una misera milizia prima che la città cadesse, proprio come i giocatori di nome Damiere Byrd e Devin Asiasi ora occupano posizioni un tempo presidiate da leggende dei patrioti come Randy Moss e Rob Gronkowski. I conquistatori ottomani furono sbalorditi nel vedere campi incolti invadere la Basilica di Santa Sofia; i Miami Dolphins sono stati probabilmente scioccati anche quando i Patriots hanno continuato a scappare e ad accontentarsi docilmente di field goal nella sconfitta 22-12 di domenica. Quando la fine arrivò alla città, i tesori e le icone più preziose della capitale bizantina era già stato saccheggiato di Venezia, i Tampa Bay Buccaneers del periodo tardo medievale.

I Patriots hanno perso i playoff solo due volte prima dal 2000, quindi quando la sconfitta di domenica li ha portati a 6-8 e ha garantito la loro prima stagione non vincente in 20 anni, è sembrato naturale cercare precedenti storici che cambiassero il mondo per la loro caduta nella mediocrità e nell’irrilevanza. E la storia ci insegna che gli imperi non cadono mai in un giorno. I Patriots si stanno sgretolando silenziosamente dall’interno per anni.

La NFL erode le dinastie in base alla progettazione. Il tetto salariale impedisce alle squadre di costruire centrali perenni. Il progetto punisce i plutocrati e premia i servi. I Patriots avrebbero dovuto essere fatti a pezzi da un libro paga gonfio e una carenza di giovani talenti un decennio fa, ma l’allenatore Bill Belichick ha trovato modi intelligenti per sfruttare il prestigio della squadra e la continuità organizzativa per sovvertire la ricerca della parità della NFL.

Per molti anni, i Patriots hanno identificato le prospettive fallimentari di altre squadre con il potenziale per avere successo nel loro sistema, hanno acquisito quei giocatori a basso costo, assegnato loro ruoli in cui prosperavano, quindi li hanno lasciati partire dopo alcuni anni. Spesso se ne andavano come agenti liberi di punta, con i Patriots che in cambio acquisivano scelte supplementari alla leva dalla lega. Hanno usato quelle scelte per assemblare nuovi elenchi con ancora più giocatori di ruolo. In un pizzico, i Patriots hanno affittato i servizi, tramite commercio o free agency, di un grande veterano (Darrelle Revis, Chris Long, Brandin Cooks) desideroso di vincere un Super Bowl al fianco di Tom Brady.

I Patriots furono in grado di usare il successo per sostenere il successo fintanto che raramente commettevano errori personali, e poiché Brady poteva ancora elevare da solo l’offesa della squadra mentre radunava mercenari al suo stendardo. Ma anni di correnti d’aria improduttive hanno portato a un lento ciclo di rendimenti decrescenti. Con la rapida uscita dai playoff della scorsa stagione, il roster dei Patriots era diventato notevolmente irregolare e Brady mostrava segni di età e dispiacere.

La partenza di Brady come free agent è stato l’ovvio punto di svolta nel declino. A peggiorare le cose, aveva superato i suoi aspiranti successori Jimmy Garoppolo e Jacoby Brissett e non sembrava disposto a subire la presenza di altri plausibili eredi apparenti, lasciando i Patriots senza nemmeno un quarterback provvisorio. Eppure sicuramente Belichick aveva qualcosa nella manica: forse Jarrett Stidham, un umile ex al sesto round come il giovane Brady, era il nuovo prescelto, o la squadra sarebbe andata di proposito 0-16 per un anno e avrebbe draftato Trevor Lawrence di Clemson.

Invece, alla fine di giugno, i Patriots hanno strappato Cam Newton dalla cremagliera degli sconti free-agent. In un primo momento, sembrava essere la tipica brillantezza del Belichick: i Patriots avrebbero ripristinato lo splendore del giocatore più prezioso di Newton e sarebbero rimasti in lizza mentre pianificavano la loro prossima mossa. In realtà, è stata una mossa disperata.

Newton ha tenuto coraggiosamente il New England rispettabile all’inizio della stagione, ma il roster dei Patriots impoverito è stato indebolito da molteplici positivi e opt-out per il coronavirus, Newton non aveva ricevitori di qualità a cui lanciare, le sue abilità erano notevolmente diminuite e la difesa dei Patriots si è allentata.

Le sconfitte per mano di ex conquiste del Super Bowl come i Seattle Seahawks e i Los Angeles Rams e contro feudi a lungo sottomessi come i Buffalo Bills e gli Houston Texans hanno assunto un simbolismo apocalittico. Belichick iniziò a comparire davanti ai mezzi di informazione con felpe ancora più lacere del solito: l’imperatore ora un penitente vestito di sacco, borbottando di risultati passati e inventando scuse insolite.

Infine, i Dolphins, una volta uno stato vassallo obbediente, allenato da un ex subordinato del Belichick, Brian Flores, e schierando un elenco con diversi ex patrioti, hanno consegnato il quasi misericordioso colpo di grazia di domenica.

Pochi al di fuori del regno piangono la caduta di un impero. I fan di Bills hanno incontrato la loro squadra all’aeroporto dopo la vittoria di sabato sera sui Denver Broncos per gioire del loro primo titolo AFC East dal 1995. I Dolphins, i Cleveland Browns e altri franchise sembrano rinvigoriti dal fatto che tutte le strade per un campionato non conducono più in una fortezza inespugnabile nella periferia di Boston. I capi di Kansas City di Patrick Mahomes sono ora l’unico superpotere della conferenza e sono facili da interpretare come nuovi adorabili eroi dopo che Belichick e Brady cercano di conquistare tutto ciò che hanno esaminato, sempre più gioiosi e generosi.

Il crollo di un impero può portare a un’età oscura, ma è altrettanto probabile che spianerà la strada a una rinascita. Non molto tempo dopo che Costantinopoli ottenne i lavori, divenne Istanbul e crebbe di nuovo nella città cosmopolita che rimane fino ad oggi. Anche i Patriots risorgeranno, grazie in parte alle stesse forze che hanno contribuito a distruggerli. Ci vorranno solo alcuni anni di ricostruzione e alcuni nuovi talenti, idee e filosofie.

Oh, e Niccolò Machiavelli salì alla ribalta a Firenze non molto tempo dopo la caduta di Costantinopoli. Quindi Belichick probabilmente atterrerà in piedi.

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