La cultura pop può evolversi allo stesso ritmo di uccelli e insetti


Ci piace pensare che la cultura moderna si muova ad un ritmo vertiginoso, alimentata da una sfilata inarrestabile di nuove opere di musica, letteratura e design tecnologico. Il cambiamento nella natura, al contrario, sembra seguire una traiettoria più lenta poiché le mutazioni genetiche nel corso delle generazioni danno agli animali denti più grandi, diciamo, o un migliore mimetismo. Ma forse è vero il contrario e la cultura umana non si muove così velocemente e noi consumatori siamo meno desiderosi di abbracciare il cambiamento di quanto pensiamo.

Questa è la conclusione di un nuovo studio di un gruppo di ricercatori britannici che hanno analizzato i tassi di cambiamento per canzoni popolari, letteratura inglese, articoli scientifici e design automobilistico. Utilizzando metriche progettate da biologi evoluzionisti, hanno confrontato i tassi di cambiamento culturale con i tassi di cambiamento biologico per i fringuelli delle Isole Galapagos, due tipi di falene e una lumaca britannica comune. Il risultato è stato sorprendente: biologia e cultura si muovono alla stessa velocità.

"Questo ti dice qualcosa di profondo sulla psicologia umana", afferma Armand Leroi, un biologo evoluzionista dell'Imperial College di Londra. "Siamo sorprendentemente conservatori riguardo alle nostre scelte e ciò che ci piace cambia molto lentamente."

L'idea che la cultura si evolva come fanno gli animali e le piante è in circolazione da alcuni decenni. Gran parte della ricerca precedente, tuttavia, ha esaminato manufatti archeologici, come l'evoluzione di strumenti in pietra, punte di freccia o linguaggio. Leroi e il suo team volevano invece osservare il ritmo del cambiamento nei moderni manufatti culturali, per vedere se potevano vedere differenze tra le civiltà attuali e precedenti.

I ricercatori hanno preso 17.000 brani di Billboard Hot 100 tra il 1960 e il 2010 e hanno selezionato 100 caratteristiche musicali, indipendentemente dal fatto che la canzone includesse o meno accordi di potenza guidati dalla chitarra, ad esempio un ritmo rap staccato o un rigonfiamento di archi a sostegno di una ballata d'amore. Per le auto, hanno esaminato sedici misurazioni delle dimensioni e della potenza dei veicoli. Per la letteratura del 19 ° secolo (2.200 romanzi inglesi, britannici e irlandesi) e articoli scientifici del 20 ° secolo (170.000 rapporti dal British Medical Journal), hanno taggato ogni opera con uno dei 500 riferimenti topici.

Hanno confrontato i manufatti culturali con l'evoluzione degli animali che sono iconici nel mondo della biologia evolutiva. I fringuelli, per esempio, sono stati oggetto di un famoso studio di 40 anni che ha mostrato che i loro becchi cambiarono forma mentre la siccità e le piogge sulle remote isole Galapagos alteravano la fornitura di cibo degli uccelli. Il colore delle tarme è cambiato nel tempo quando la fuliggine nera dell'Inghilterra industriale ha reso nero il loro habitat di corteccia d'albero nel 19 ° secolo, e è cambiato di nuovo quando sono entrate in vigore le leggi sull'inquinamento atmosferico e i tronchi degli alberi sono tornati al loro colore normale.

Per entrambi i gruppi, il team di Leroi ha calcolato un valore che riflette il tasso di cambiamento evolutivo. La loro analisi ha mostrato che il tasso nel tempo era simile per entrambi i gruppi. Si spinge fino a suggerire che gli artefatti culturali possono essere visti come organismi: crescono, cambiano e si riproducono. "Quando realizziamo qualcosa di nuovo, che si tratti di un documento scientifico o di un'opera d'arte, prendiamo quella cosa e la gettiamo nel mondo e vive o muore", dice Leroi. "Il suo successo dipende dal fatto che la gente lo voglia o no, proprio come la selezione naturale."

L'articolo che delinea la loro ricerca pubblica oggi sulla rivista Natura Comportamento umano. Ma non tutti sono d'accordo con le conclusioni. Charles Perrault, che studia l'evoluzione umana e culturale presso la Arizona State University, ha pubblicato a Studio 2012 basato su manufatti archeologici che hanno concluso che la cultura umana si muove del 50 percento più velocemente dell'evoluzione biologica. Questa velocità adattiva, sostiene, era essenziale per la capacità degli esseri umani di prosperare in nuovi ecosistemi e aumentare la durata della loro vita.

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