Orbita in entrata: minuscoli satelliti modulari simili a Lego


Uno di questi era l'esperimento informatico Maestro, guidato da David Barnhart dell'Istituto di scienze dell'informazione dell'Università della California del sud. Chip e processori nei sistemi spaziali sono rimasti indietro, a causa delle limitazioni di potenza e della necessità di far fronte alle radiazioni. "Nel caso particolare dei processori, quelli che erano i più resistenti alle radiazioni erano anche i più lenti che si possano immaginare", afferma Barnhart. Il suo obiettivo: dimostrare che un processore con 49 core, indurito contro le radiazioni spaziali, potrebbe funzionare.

Il vantaggio di far parte del lancio di Excite, per Maestro, era semplice: era gratuito. "L'aspetto negativo è che tutto è sperimentale", aggiunge. In effetti, a causa del problema tecnico delle comunicazioni, Barnhart non ha recuperato alcun dato. Ma il suo team ha appreso che potevano costruire sia il payload che il software per assicurarsi che i core funzionassero in orbita.

Un altro payload di Excite che non è riuscito a sfruttare appieno il suo potenziale è stato R3S, uno strumento della NASA che mirava a capire quanta radiazione incontrano i lavoratori delle compagnie aeree. "Non sono mai stati in grado di accendere R3S", afferma Carrie Rhoades, lead smallsat del Langley Research Center. Ma lei, come Barnhart, non prova questo risultato. "In primo luogo è stato un progetto ad alto rischio", afferma. "Noi dovrebbero assumendo questo tipo di rischi ".

Il National Reconnaissance Office, che gestisce i satelliti di sorveglianza del governo federale degli Stati Uniti, sta adottando un approccio simile, giocando con piccoli sistemi standardizzati in cui gli ingegneri possono agganciare gli strumenti. Come la NASA, l'agenzia storicamente ha lanciato satelliti estremamente costosi che a volte continuano a fare il loro lavoro per più di 20 anni, il che significa che potrebbero non contenere le ultime novità. L'invio di pochi satelliti estremamente costosi può ridurre l'assunzione di rischi, perché non esiste un buon modo per risolvere un problema in un'orbita lontana o modificare il design prima del lancio.

In risposta e per sfruttare la tecnologia commerciale, l'NRO ha istituito un nuovo programma di "Greenlighting" nel 2017, per fornire agli sviluppatori un modo rapido ed economico per testare la tecnologia nello spazio. L'NRO ha creato un'interfaccia standard, la dimensione di un mazzo di carte, in cui le persone possono attaccare i loro esperimenti. Più interfacce possono essere raggruppate insieme e gli esperimenti possono essere scambiati dentro o fuori prima del lancio. Lo stack può distribuire risorse a più esperimenti, ma a differenza di un HISat deve agganciarsi al corpo di un satellite reale.

Uno dei primi esperimenti di Greenlighting ritenuti pronti per lo spazio era un processore delle dimensioni di un quarto sviluppato dall'industria petrolifera e del gas. L'idea era di vedere come qualcosa progettato per sopravvivere ai rigori dell'estrazione di energia poteva andare in un altro ambiente difficile. La luce verde può anche testare sottocomponenti, come materiali che potrebbero finire in futuri satelliti su larga scala. Nel novembre del 2019, Greenlighting ha lanciato quattro esperimenti e ne ha altri all'orizzonte.

Nel frattempo, apparentemente i problemi tecnici di NovaWurks non hanno frenato gli affari. A settembre, la società è stata acquistata da Saturno per una somma non rivelata nelle sette cifre, un produttore che utilizzerà i satelliti per realizzare i satelliti per le comunicazioni.

I satlets di NovaWurks sono anche la chiave di Athena, un progetto congiunto tra NOAA, NASA e il Centro spaziale e missilistico dell'Aeronautica. Come parte della ricerca sui cambiamenti climatici, lo sforzo misurerà l'energia solare che la Terra riflette e assorbe, raccolta attraverso un telescopio molto piccolo attaccato al satellite. Poiché il team deve solo sviluppare il telescopio stesso e non il veicolo per ospitarlo, può lavorare più rapidamente e facilmente rispetto a prima. Athena metterà alla prova la tecnologia che potrebbe successivamente passare a una missione più ampia e complicata.

Che "rapidamente" è importante non solo da un punto di vista tecnico ma anche da un lato umano: le missioni spesso richiedono anni e anni di lavoro sul campo prima ancora che siano programmate per prenotare un giro su un razzo. Potrebbe passare molto tempo prima che un singolo ingegnere inizi a lavorare su qualcosa che sta andando nello spazio, e anche più tempo prima che quel progetto raggiunga effettivamente il decollo. "Alcuni dei giovani ingegneri erano un po 'privati ​​del diritto", afferma Michelle Garn, project manager di Athena. Standardizzare l'infrastruttura satellitare e mantenerla ridotta significa che gli ingegneri possono preparare le cose nello spazio in pochi mesi e correre rischi maggiori.

Per la NASA, quel cambiamento di cultura verso il rischio è stata la parte più impegnativa del lavoro accessoria-il-tuo-satlet, perché è un tale cambiamento rispetto al modo in cui l'agenzia ha operato in passato. Ma forse la NASA e altri luoghi spaziali come l'NRO si stanno adeguando all'idea che a volte va bene avere ambizioni più piccole e che quando si riducono i propri obiettivi, va bene rischiare di rovinare e persino di rovinare. Forse queste agenzie possono presto accettare l'idea che a volte una missione possa essere poco più che un missionlet.


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