Le stazioni sciistiche sciolte hanno un problema con la macchina della neve


Alla fine di ottobre, gli elfi della neve – vale a dire impiegati – dell'area sciistica Zermatt Bergbahnen AG in Svizzera accendono la loro arma segreta: un goliath che genera neve da 30 tonnellate noto come Snowmaker. Per 20 giorni di fila corre tutto il giorno, producendo 1.900 tonnellate di neve al giorno. Quella neve viene quindi trasportata su per la montagna su veicoli con piste di bruco chiamate "gatti delle nevi".

Wired UK

Questa storia è originariamente apparsa WIRED UK.

Ma nel recente passato, gli interventi tecnologici brutali erano tutt'altro che necessari. “Dieci o 20 anni fa potevi sempre pianificare [su] le nevicate naturali. A metà novembre, all'inizio di dicembre, ogni anno si è verificata una forte nevicata ”, afferma il portavoce Mathias Imoberdorf. "Ora è imprevedibile."

Il motivo è il cambiamento climatico. Lo sci una volta era un'attività nata per necessità, un mezzo di trasporto efficiente nelle terre innevate. Oggi la gente scia per lo sport, il divertimento e il fitness. Ma l'atmosfera della Terra è cambiata, trasformando i pendii innevati in terre desolate fangose. A causa del riscaldamento globale, la Terra non produce più neve con la stessa regolarità, quindi le stazioni sciistiche sono costrette invece a produrla. In una località delle Alpi svizzere, ad esempio, l'altezza della neve durante l'inverno è ora approssimativamente 40 percento in meno in media rispetto al periodo dal 1909 al 1988.

Secondo l'analista del settore Laurent Vanat, oltre il 60 percento delle piste da sci del mondo sono attualmente integrate da macchine per innevare. "È d'obbligo se vuoi restare in attività", afferma. Ma il processo non è economico. Azienda di ricerche di mercato IBISWorld afferma che l'industria sciistica americana sta sostenendo "costi significativi" per l'innevamento.

Dal 2002, solo Zermatt ha investito oltre 100 milioni di sterline nelle sue macchine per l'innevamento, circa un quarto delle spese totali del periodo. Snowmaker, installato nel 2008, è solo l'arma più grande del suo arsenale. Il resort ha anche 1.200 generatori di neve e cannoni sparpagliati lungo pendii che coprono 140 chilometri.

Ma questi dispositivi più piccoli non saranno in grado di resistere ai cambiamenti climatici per sempre. Funzionano spruzzando microscopiche palle di ghiaccio e goccioline d'acqua nell'aria fredda, che si combinano, si congelano e poi scendono come neve, sebbene questa "neve" sia formata da particelle simili a pellet, non fiocchi. Le basse temperature esterne sono essenziali per il processo. Se non fa abbastanza freddo, idealmente intorno a 2,5 gradi Celsius, le macchine smettono semplicemente di funzionare correttamente.

In un mondo caldo, Zermatt ha investito in Snowmaker perché può funzionare anche quando fuori fa caldo. Il colosso crea un vuoto all'interno del suo grande serbatoio che incoraggia l'acqua ad evaporare. Con l'evaporazione, l'energia viene spesa, che raffredda l'acqua e aiuta a formare piccoli cristalli di neve. Una volta pronta, la neve può essere portata nelle parti più alte e fredde del resort.

Tuttavia, la maggior parte dei produttori di neve fa affidamento sul freddo. Questo è il motivo per cui alcuni resort continuano ad acquistarne sempre di più, in modo da poter pompare enormi volumi di neve, rapidamente, durante le finestre sempre più restrittive delle temperature sotto lo zero.

"È stato occupato", ammette Ian Jarrett, vicepresidente di HKD Snowmakers, con sede negli Stati Uniti, che produce macchine per la produzione di neve. Negli Stati Uniti nord-orientali, dove ha sede HKD, lo sci è un passatempo popolare, ma potenzialmente ostacolato dalla diminuzione della neve nella prima parte della stagione. I resort affermano di non avere altra scelta che rivolgersi ai produttori di neve perché molti dei loro clienti scelgono di visitare nei periodi tradizionali, intorno al Ringraziamento e Natale.

L'automazione ha anche contribuito a garantire che i generatori di neve funzionino solo quando ha senso farlo. "I generatori di neve sul lato completamente automatizzato possono avviarsi e arrestarsi e adattarsi in base alla temperatura", spiega Jarrett.

Ma circa 900.000 litri di acqua sono ancora necessari per mettere un piede di neve su un acro di terra. L'acquisizione di questa risorsa è un altro mal di testa costante per i resort. Dalla stagione 2018-19, ad esempio, è stata installata la stazione sciistica Seven Springs in Pennsylvania 1.500 metri di diametro di 50 centimetri tubazioni per portare l'acqua da un lago in salita di 681 milioni di litri alle sue macchine generatrici di neve.

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